一切迹象皆表明:南极的融化速度快到无人能料

 

翻译:叶朱

 
 
在南极洲半岛Alexander Island的一个英国考察队。Photo: Hamish Pritchard, BAS

在南极洲半岛Alexander Island的一个英国考察队。Photo: Hamish Pritchard, BAS

将来的海平面势必会比如今高得多,而问题是:上升速度是快还是慢?

南极洲的冰层足以使全球海平面上升近200英尺(约合60米)。据《自然》(Nature)杂志最近登载的一篇研究显示,虽然如此大量的冰块产生质变需要时间,但南极融化的速度正快过我们的想象。

近年来,冰川融化率正急剧增长。1992年至2017年期间,南极洲融化消失的冰超过3.3万亿吨,这也导致了全球海平面平均上升了8毫米。而上述新研究也指出,在此过程中有40%的冰是在2012年至2017年期间消融的。

1992年至2012年期间,南极大陆每年消融的冰约为840亿吨,而在接下来的五年里,这个数字一跃成为了每年2400亿吨。如果冰块融化仍在继续加速,那冰水有可能会汇成瀑布,从而导致冰融化失控,并使海平面迅速上升。

南极洲西部发生的变化最大。那里的冰川阻挡住了冰层,使得后者浸泡在迅速升温的海水中,以至于冰层融化得越发快速。

伦敦大学学院的气候科学教授吉斯·拉普利(Chis Rapley)此前曾将南极洲形容为一个“沉睡的巨人”,而眼下冰川融化、海平面上升似乎表明着它正在醒来。

他告诉英国科学媒体中心(UK Science Media Centre):“这篇论文表明南极正在伸展四肢,准备活动。”
 

南极洲Pine Island冰川接地线附近的裂缝。Photo: Ian Joughin, University of Washington

南极洲Pine Island冰川接地线附近的裂缝。Photo: Ian Joughin, University of Washington


冰川融化 海面上升

为了进行新研究,来自44个国际组织的科学家们整合了来自24份不同卫星调查的数据。

利兹大学的安德鲁·谢菲尔德(Andrew Shepherd)与美国宇航局喷气推进实验室(NASA JPL)的埃里克·埃文斯(Erik Ivins)是这次研究的领头人。安德鲁表示:“感谢我们空间站发射的卫星,现在我们已经有信心可以追踪到[极地冰原]的冰川消融情况、以及它是如何导致全球海平面上升的了。”

“现下,由南极导致的海平面上升速度比过去25年里任何时候都要来得快。”

没有参与这次的研究者表示:“他们的研究使我们对南极冰川的现状有了最新的了解。”

虽然“南极冰川融化使得全球海平面上升了8毫米”听起来并不怎么令人惊愕,但与之相关的急剧变化却足以使人驻足思考。

来自普林斯顿大学的地质科学教授迈克尔·奥本海默(Michael Oppenheimer)在最近一次关于海平面上升的新闻发布会上表示,在20世纪,全球海平面平均上升了约6英寸(约合15厘米)。这足以使海滩中的典型——东海岸缩短约50英尺(约合15米)。自20世纪90年代中期以来,迈阿密等地的海平面又上升了5英寸(约合12厘米)。鉴于洋流和重力的影响,一些地方的海平面相较其他地方会上升得更快。

迈阿密和迈阿密临海地区。Photo: Joe Raedle/Getty

迈阿密和迈阿密临海地区。Photo: Joe Raedle/Getty

地球一端的冰融化以后会因为重力作用使另一端的海平面上升。由于南极冰盖的大量消融,南极的重力随之减小,意味着离冰盖最远的地方海平面上升幅度最大。

据奥本海默所说,目前导致全球海平面上升的有三个因素,且三者不相上下。

  1. 由于化石燃料的燃烧,全球气候变暖,而海洋吸收了其中绝大多数的热量。温水扩散开去,占据了越来越多的空间。

  2. 冰川融化,地球系统中水量增加。

  3. 虽然南极洲和格陵兰岛的冰层仍在冰川的保护之下,但一旦支撑这些冰层的冰川破裂,冰层就会预计成为迄今为止海平面上升的最主要原因。最脆弱的冰层之一位于南极洲西部,那里冰的融化速度增长得最快。

争分夺秒

与新研究一起发表的还有一篇文章,是由一个研究团队描述的两种近未来的可能情境。

短期时间内,我们要么采取行动大幅减少温室气体的排放,改善气候变化,要么袖手旁观。

作者表示,如果我们能大幅减少温室气体排放,并于世纪末将全球气温上升幅度控制在2摄氏度以内的话,冰层就极有可能免于迅速破裂。

我们已经将一定的海平面上升量算进了地球系统。来自弗洛里达大学的地质学家安德里亚·达登(Andrea Dutton)同样出席了上述的海平面上升新闻发布会,他表示现在的全球气温接近于12万5千年前的地球温度,那时海平面比现在要高20至30英尺(约合6~9米)。

这也意味着最终地球海平面至少都会达到那个高度。不过如果我们走运的话,我们需要再过成百上千年才会碰到那种情况。

但在另一种情境里,如果我们不减少气体排放,不对气候变化采取任何行动的话,那么麻烦就大了。《自然》的这篇新文章笔者们主张表示在这种假设下,冰层到2070年就将开始快速消融。

如果格陵兰岛和南极支撑冰层的冰川开始破裂,数不胜数的冰就将流入地球上的海洋,从而导致海平面迅速上升——也就是所说的“融水脉冲”。

假如真出现这样的情况,那么对迈阿密等全球各地易受影响的临海城市来说,当前所预测的海平面上升幅度还是太小。一些专家认为,如果出现融水脉冲,那么到2100年,沿海城市的海平面将上升超过10英尺(约合3米)。

伦敦帝国学院格兰瑟姆研究所的副主任马丁·席格特(Martin Siegert)对科学媒体中心表示:“如果我们还没有意识到气候变化带来的危险,那这应当是一座巨大的警钟。”

英文原文